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Avion de chasse F/A-22 Raptor le redoutable

Voici un avion qui est déjà entré dans la légende auprès des pilotes de chasse et qui va certainement le devenir rapidement aux yeux du grand public, il s’agit du F-22 Raptor. Premier avion de combat de cinquième génération et premier chasseur de supériorité « invisible » au radar, le Lockheed Martin-Boeing F/A-22 Raptor développa et perfectionna le contenu technologique expérimental déjà élevé du F-117 et du B-2. Dans les années 1970, un groupe d’ingénieurs de Lockheed Martin et de General Dynamics lancèrent une série d’études sur la possibilité de développer un avion de combat destiné à succéder au McDonnell-Douglas F-15. Cette recherche se révéla très utile quand, en septembre 1985, l’USAF demanda à l’industrie des offres de faisabilité d’un avion de combat tactique ultramoderne. Divers projets furent soumis et, le 31 octobre 1986, les choix furent annoncés : le Lockheed Martin TF-22 et le Northrop YF-23. Les deux firmes supervisèrent chacune son groupe industriel formé respectivement de Boeing-General Dynamics et de McDonnell-Douglas. Les évaluations comparatives allaient être extrêmement longues, et ce ne fut que le 23 avril 1991 que le YF-22, déclaré vainqueur, reçut la désignation Lightning II. La phase suivante, consacrée au développement de la configuration définitive du chasseur et à la mise au point totale des systèmes, de l’avionique et de l’armement, dura encore quatre ans, et ce ne fut qu’en février 1995 que l’étude finale fut approuvée. Le premier exemplaire de présérie de l’avion, appelé – définitivement F/A-22 Raptor, vola en septembre 1997. Ces retards handicapèrent lourdement l’ensemble du programme qui, déjà freiné par des coûts extrêmement élevés, fut sévèrement critiqué et considéré comme probablement inutile dans le nouveau contexte postérieur à la guerre froide. Le 27ème Fighter Squadron n’atteignit sa pleine capacité opérationnelle qu’en 2007, prenant immédiatement part aux manœuvres Red Flag, où sa supériorité se manifesta par 144 victoires contre zéro défaite lors des combats simulés. Paradoxalement, cela joua contre le Raptor, incitant les autorités américaines à en limiter les sorties et à en interdire l’exportation au Japon. La production du F-22 prit fin le 13 décembre 2001, avec la livraison du dernier exemplaire. L’USAF prévoit cependant de le maintenir en service au moins jusqu’à fin 2045.

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