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F-14 Tomcat – l’avion de chasse Top Gun

L’annulation du programme du General Electric F-1 1 IB permit à l’US Navy de poursuivre son propre programme de remplacement du McDonnell Douglas F-4 Phantom II dans les missions de défense des flottes. L’adoption du système radar avancé de contrôle de tir AWG-9 développé pour le F- 11 IB et son association avec le missile air-air à longue portée AIM-54 Phoenix et la cellule à géométrie variable du F- 14 Tomcat allaient donner le jour à un formidable avion de combat capable d’engager l’adversaire très loin du groupe porte-avions dont il dépend. Un lot de 12 YF- 14A Tomcat fut commandé pour développement du type dont le premier exemplaire vola le 2 1 décembre 1970. Les livraisons à la Navy commencèrent en octobre 1972 et les avions furent déployés à bord des porte-avions à partir de 1974. La production du F-14A s’éleva à 551 appareils pour la Navy. Les problèmes rencontrés initialement avec le réacteur à double flux TF3O furent résous par la mise au point du TF-30-P-414A, mais le coût du Tomcat suscita de la part de plusieurs organismes gouvernementaux américains des critiques qui mirent Grumman au bord de la faillite au début des années 1970.

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Le salut vint du Shah d’Iran qui finança Grumman et commanda 80 exemplaires du Tomcat pour la force aérienne impériale iranienne, ce qui fit baisser le prix de l’avion pour la Navy Mais la révolution islamique qui chassa le Shah en 1 979 bloqua le dernier Tomcat aux États-Unis et priva les avions livrés à l’Iran des rechanges nécessaires. Cet état de fait n’empêcha pas les Tomcat iraniens d’être efficacement utilisés au cours des huit années de la guerre avec l’Irak qui envahit l’Iran en 1980. Les Tomcat de l’US Navy engagèrent le combat pour la première fois et abattirent deux Sukhoi Su-22 libyens au-dessus de la Méditerranée le 19 août 1981 et deux MiG-23 libyens le 4 janvier 1989. La désignation F- 1 4B fut initialement employée pour deux variantes expérimentales avant d`être retenue pour 38 appareils construits en tant que F-14A+ et 32 F-14A modernisés propulsés par des moteurs General Electric F1 10-GE-1 10 à double flux dont le premier exemplaire vola en septembre 1986. Le F- 1 4B fut considéré comme un type intérimaire avant la mise en production du F-14D qui introduisit une avionique numérique ultramoderne, mais 37 avions seulement sur les 127 prévus furent construits avant l’annulation du programme. En 1991, au moment de guerre du Golfe, quelques Tomcat avaient été équipés d’une nacelle et d’équipements de reconnaissance TARPS et d’autres armés de bombes. L’avion fut ensuite équipé en vue d’effectuer des bombardements de précision. Ces taches firent l’objet de la plupart des missions menées en Afghanistan en 2001 et en Irak en 2003. Les jours du Tomcat dans l’armée américaine sont comptés et les dernières unités devaient être transformées en 2006 mais ne le seront que fin 2013.

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